Ik was al een hele tijd enthousiast over Patreon. Het concept is eenvoudig. Op je Patreon pagina kan je content posten gaande van artikels tot video’s tot een podcast en deze content wordt afgeschermd. Fans kunnen maandelijks een bedrag geven en krijgen vervolgens toegang tot die afgeschermde content. Het is dus een soort van membership site of een site waar je een lidmaatschap voor betaalt.

Het idee achter Patreon deed me altijd een beetje denken aan de grote Italiaanse familie Di Medici die tijdens de Renaissance heel wat bekende artiesten financieel steunden zodat die hun ding konden doen. Daarom is Patreon dus ook zo populair bij artiesten in alle maten en vormen: illustratoren, muzikanten, podcasters, YouTubers,… Content creators in het algemeen, zeg maar. En aangezien ik ook tot die groep behoor, sprak het concept mij ontzettend aan. Het leek mij heerlijk om allerlei zotte dingen uit te werken die al zo lang in mijn hoofd rondspookten, van printables tot lange lange lange artikels, maar time is money, vooral als je net zelfstandige in hoofdberoep bent geworden, zo blijkt. Dus zo een aantal fans hebben die me financieel steunden zou ervoor zorgen dat ik wat meer tijd zou kunnen vrijmaken om wat meer te illusteren en wat meer te doen met al die illustraties.

In plaats van er lang over te twijfelen en te tobben, besloot ik de knoop door te hakken en er gewoon voor te gaan. Eind maart 2018 startte ik mijn eigen Patreon pagina en meteen had ik al een eerste betalende volger. En dan nog een. En dan nog een. Het was geen stormloop, dat zeker niet, maar alle kleine beetjes helpen natuurlijk.

Ik maakte er het beste van, in de mate van het mogelijke, maar toch merkte ik dat die pagina niet werd wat ik voor ogen had en dat het voor nog meer hooi op mijn vork zorgde. Uiteindelijk besloot ik bijna een jaar na de start van mijn Patreon pagina, het experiment te beëindigen. Ik leerde er wel het een en het ander uit en dat deel ik hier uiteraard met heel veel plezier.

Bezint eer ge begint

Voor je beslist om een Patreon pagina op te starten als bijverdienste zijn er een aantal zaken die je best even kan checken. Daarnaast zijn er een aantal belangrijke beslissingen die je gaandeweg nog wel kan aanpassen, maar waarvan het misschien beter is ze meteen van de eerste keer goed in te stellen.

  • Genoeg die hard volgers. Voor je begint is het interessant om eens te kijken hoeveel die hard volgers je hebt. De volgers die op AL je social media terugkeren. De volgers die regelmatig een reactie achterlaten of een privéberichtje sturen. De volgers die al een keer iets bij je kochten. Zij zijn diegene die hoogstwaarschijnlijk nog meer van je content willen consumeren. Hoe meer die hard volgers, hoe meer betalende patrons. Tussen mijn patronnekes zaten een aantal zeer bekende gezichten, maar ook compleet onbekenden. Uiteindelijk klokte ik af op zeventien patronnekes en ik blijf het ongelofelijk vinden dat er zeventien mensen wilden betalen om meer content van mij te zien en te lezen. Zotjes gewoon!
  • Bepaal je tiers en beloningen voor je begint. Je kan zelf instellen wat patrons krijgen bij welk bedrag. Dit noemt Patreon “tiers” en kan je zien als een soort rangensysteem. Betaal je $1? Dan krijg je toegang tot een wekelijkse nieuwsbrief die gepubliceerd wordt op Patreon. Betaal je $5? Dan krijg je toegang tot een wekelijkse vlog. Betaal je $10? Dan kan je de Photoshop bestanden van originele illustraties downloaden. Betaal je $20? Dan krijg je iedere maand een stickerpakket opgestuurd per post. Etc. Hou er hier zeker rekening mee dat als je een tier maakt van $5 je die $5 niet helemaal krijgt. Patreon houdt een klein deel bij als soort van administratieve kost. Laten we het er op houden dat ik in al mijn enthousiasme mijn tiers en mijn beloningen niet echt had doordacht. Ik had een $1 tier die toegang kregen tot alle mogelijke content en een $5 tier die in eerste instantie maandelijks post kregen. Uiteindelijk heb ik de beloning van de $5 tier omgezet naar één keer post per kwartaal. De kwartaalbox. En dat brengt me meteen bij het volgende puntje.
  • Hoe haalbaar is een Patreon pagina voor jou? In eerste instantie was ik dolenthousiast met mijn nieuwe Patreon pagina en deed ik extra mijn best om die betalende volgers waar voor hun geld te geven. Ik schreef hele lange artikels, gaf ze een blik achter de schermen, deelde the making of van illustraties,… Maar al snel merkte ik dat én mijn persoonlijke blog onderhouden én Tuttefrut onderhouden én een wekelijkse nieuwsbrief schrijven én mijn hoofdberoep draaiende krijgen én én én… gewoon te veel was. Uiteindelijk verdiende ik ongeveer €35 per maand met mijn pagina, wat peanuts was voor de tijd en energie die ik in de pagina stak. Ik merkte dat mijn goesting een beetje minder werd en dat daardoor mijn content minder interessant werd. Die zotte dingen die ik zo graag wilde maken, daar kwam ik niet meer toe. Die kwartaalbox uitwerken werd een zware taak waar ik tegenop keek. Opeens bezorgde Patreon me meer stress dan dat het me voldoening bood en dat was het me niet waard.
  • Welke content wil je aanbieden? Net zoals bij een gewone blog is het interessant om op voorhand even stil te staan welke content je net wil aanbieden aan je betalende patrons. Daar bovenop komt ook nog de vraag wat je naast Patreon nog met die content gaat doen. Ben je een fotograaf met een Patreon pagina en deel je daar je mooiste kiekjes? Top. Maar ga je die kiekjes daarna ook delen op andere social media platformen waar al je fans ze kunnen zien of behoud je de exclusiviteit enkel voor je betalende fans? Ik deed het ongeveer fifty fifty. Heel wat van de content die ik op Patreon publiceerde, deelde ik nergens anders, maar zaken zoals illustraties en een aantal artikels, deelde ik wel op Instagram of op mijn persoonlijke blog.

Ben je niet zeker of jouw volgers klaar zijn voor een betalende optie? Vraag het een keer. Er zijn genoeg platformen waar je een poll op kan posten die je vervolgens kan delen met volgers. Vraag hen of ze je zouden steunen via Patreon en hoe ze staan tegenover de exclusiviteit van de content die daar gedeeld wordt. Vraag hen waar hun verwachtingen liggen. In welke content zijn ze geïnteresseerd? Let er wel op dat antwoorden op zo’n poll soms wat vervormd kunnen zijn. Het is heel makkelijk om een vinkje te plaatsen naast: “Ja, ik zou je zeker steunen!”, het is een heel ander ding om het ook daadwerkelijk te doen.

Als ik nu opnieuw zou beginnen, wat zou ik anders doen?

Er zijn heel wat dingen die ik anders zou doen moest ik nu opnieuw beginnen met een Patreon pagina. Patreon zelf heeft een aantal nieuwe features uitgebracht die een aantal zaken makkelijker maakt en die zou ik zeker inschakelen.

  • Een grote aankondigingcampagne met een leuke extraatje voor de eerste mensen die zich aanmelden. Eén van de nieuwe features die Patreon dit jaar lanceerde was, zijn speciale aanbiedingen bij de lancering van je pagina. Je kan instellen dat patrons die zich aanmelden gedurende de eerste paar weken van het bestaan van je pagina bijvoorbeeld een postkaartje krijgen via de post of een doodle van een onderwerp naar keuze of een gedicht met de naam van een geliefde er in verwerkt. The sky is the limit. Opnieuw moet je natuurlijk wel een beetje kijken naar de haalbaarheid van je speciale aanbieding. Iedere nieuwe patron een kaartje sturen, dat gaat nog. Voor iedere nieuwe patron een persoonlijk gedicht schrijven, dat vraagt al wat meer tijd en energie.
  • Meer tiers voor hogere bedragen. Patreon raadt zelf aan om voor je laagste tier een hoger bedrag dan $1 te kiezen net omdat zij dus een deel van het geld bijhouden als administratieve kost. En uiteraard is net die goedkoopste tier het populairst. Dat spreekt voor zich. Dus ik zou eerder opteren voor een $2 tier dan voor een $1 als goedkoopste optie. In plaats van twee tiers (een goedkopere en een duurdere), zou ik het allemaal iets meer spreiden. Een goedekope tier van $2 die toegang krijgt tot de basics, een ietsje duurdere tier van $5 die toegang krijgt tot nét iets meer content, een nog ietsje duurdere tier van $10 die maandelijks een postkaartje toegestuurd krijgt en dan de hoogste tier van $25 die bijvoorbeeld maandelijks toegang krijgt tot een Q&A sessie. Of zoiets. Er zijn zelfs content creators die tiers van $100 aanbieden of meer. The sky is the limit.
  • Wat meer naar buiten komen met mijn Patreon pagina. Ik ben geen held in marketing. Alles behalve zelfs. En als mensen niet wéten dat je een pagina hebt waar je extra content aanbiedt die ze kunnen bekomen voor een klein, maandelijks bedrag, sja, dan gaan ze die pagina ook niet vinden en zich aanmelden natuurlijk. Ik heb een aantal keer een linkje naar een artikel op Patreon gedeeld op mijn Facebookpagina. Dan zette ik er een korte inhoud bij en dat leek wel te helpen. Daarnaast heeft Patreon een WordPress plugin waardoor je content op je zelfgehoste WordPress blog kan afschermen zodat het enkel toegankelijk wordt voor je patrons. Zelf had ik me voorgenomen om mijn blog niet te laten overnemen hierdoor, maar ik vermoed dat als ik het had gebruikt, wat meer mensen te weten waren gekomen wat ik deed op Patreon.
  • Wat gestructureerder te werk gaan. Bon. Ik heb het hier al een aantal keer vermeld: ik ben een chaoot. Als ik mij vol enthousiasme op een project stort, dan doe ik soms maar wat en is er niet echt sprake van een structuur. Op mijn Patreon pagina deelde ik artikels, illustraties, video’s,… wanneer het me maar uitkwam en dat was fijn, maar ook wel een beetje chaotisch. Een soort van content calendar zou handig geweest zijn. Daarnaast zou ik wat meer afbakenen wat ik allemaal onder “zotte dingen” versta zodat ik gerichter te werk kan gaan en niet alles wat ik produceer deel. Zo zou er een rode draad ontstaan en het is altijd een fijn om een rode draad te hebben, zowel als volger als content creator.

Zoals ze zeggen in het Engels “Hindsight is 20/20”. Had ik toen geweten wat ik nu weet, dan was het misschien anders gelopen. Langs de andere kant vond ik het geweldig om een tijd lang content te creëren voor mijn zeventien die hard fans. Het heeft iets, bloggen voor een klein publiek.

En wie weet pik ik de draad ooit wel weer eens op of zet ik zelf een soort van lidmaatschapsysteem op via mijn eigen blog, want dat is uiteraard ook een optie. Daardoor heb je de controle iets meer in eigen hand en hang je minder af van de grillen van een derde partij. De zotte ideeën die blijven in ieder geval nog een beetje rondspoken in mijn hoofd en ooit, ooit is er ongetwijfeld de tijd, energie en ruimte om die allemaal uit te werken en los te laten op de wereld.